Lota, patrimonio industrial y cultural de Chile

Con una historia más antigua que Coronel, Lota fue fundada en 1662 por el gobernador del Reino de Chile Ángel de Peredo (1662-1664), cuando este administrador español llega a reemplazar al fallecido gobernador Porter Casante. En la primavera de ese año pasó el Biobío al frente de unos 700 soldados y funda la ciudad fuerte de Santa María de Guadalupe, la actual ciudad de Lota, que obtendría su título de ciudad el 5 de enero de 1875. Su historia y desarrollo, al igual que Coronel, estaría especialmente vinculada a la minería del Carbón, y hoy, con más de 10 edificios que son monumentos históricos nacionales, aspira a convertirse en Patrimonio de la Humanidad. Su nombre, Lota proviene del término mapuche Louta, que significa "pequeño lugarejo o caserío insignificante".

Lota, patrimonio industrial y cultural de Chile

Ubicada en la costa de la VIII Región del Biobío, su historia se asocia, quizás como ninguna, a la de los hombres y mujeres que buscaban la riqueza del carbón, fuerza motriz de la economía del país en tiempos importantes de nuestra historia. 

La mina de carbón de Lota habría sido comprada por el empresario, militar e Intendente de Concepción, José Antonio Alemparte Vial en 1840 a los indios Cabullancas (hay otros textos que señalan que esta transacción habría ocirrido en 1844). Los Cabullancas, que conocían y utilizaban el carbón, eran entonces dueños de todo el terreno que forma hoy el pueblo de Lota y sus alrededores. 

Posteriormente, Alemparte vendaría esta mina a un acaudalado comerciante portugués, Matías Cousiño, y al ingeniero inglés Tomás Garland, quienes forman una sociedad para explotar el carbón. La compra de terrenos se extendió igualmente a otros indígenas, especialmente los terrenos que hoy corresponden a Lota bajo. 

Hasta mediados del siglo XIX, la ciudad no pasaba se ser un "caserío insignificante", comenzando a adquirir importancia como ciudad (Lota Alto) minera a partir del año 1852, cuando Cousiño y Garland, iniciarían la explotación en gran escala de este yacimiento. En 1853 la industria tenía 122 trabajadores en sus actividades de extracción, llegando en 1854 a 900 trabajadores. Lota comenzó a convertirse en la llamada "Perla Negra", un destino ambicionado por quienes buscaban trabajo y mejores condiciones de vida. La población de la ciudad de Lota en el año 1885 correspondía a 3.956 habitantes.

El desarrollo de la industria del carbón impulsó el desarrollo de otras industrias como la del vidrio, la madera, la cerámica y una fundición de cobre. Para fines del siglo XIX, la empresa contaba con 1800 mineros y se registraba una producción de 230 mil toneladas anuales de mineral lo que significaba un importante aporte al país en niveles de producción.

Se construye Lota Bajo que funcionaba como centro de servicios, comercio y equipamiento, muy ligado al funcionamiento de la minería y su empresa. Lota Alto, por otro lado era donde se concentraba la población minera, la industria y su administración. Pese a este crecimiento, y al igual que en Coronel, las condiciones laborales y de calidad de vida de los trabajadores dejaban bastante que desear: salarios bajos, inseguridad en las minas, viviendas deficientes, problemas sanitarios, falta de servicios, mal trato, etc. Todas estas condiciones inspiraron la obra de Baldomero Lillo: Subterra, que muestra las difíciles condiciones de los mineros y sus familias. 

Pese a ello, la ciudad tuvo un desarrollo arquitectónico propio a su riqueza que se refleja en sus antiguas instalaciones industriales, los edificios públicos, los pabellones y la Avenida Carlos Cousiño en conjunto con los miradores, y que hoy son el mejor testimonio de un asentamiento de carácter excepcional.

El 15 de abril de 1997 la mina fue cerrada por razones económicas por el entonces presidente Eduardo Frei Ruiz-Tagle, en razón a que los costos de la explotación superaban el valor de mercado del carbón. 

Entre sus principales atractivos turísticos de Lota se cuentan las visitas guiadas a las minas de carbón, Playa Blanca, el Parque de Lota, el museo histórico de Lota, el museo interactivo de Ciencia y tecnología Big Bang y la central hidroeléctrica Chivilingo de Lota (1897), la primera de su tipo en Chile y la segunda de Sudamérica, que se cree habría sido diseñada por Thomas Alva Edison.

Fuentes:

  • Patrimonio cultural Lota. EN: http://patrimoniolota.blogspot.cl/2011/05/historia-de-lota-cuando-el-gobernador.html
  • Estudio de la zona carbonífera de Chile. EN: http://www.memoriachilena.cl/archivos2/pdfs/MC0002466.pdf
  • Expansión de gestiones empresariales desde la minería del norte a la del carbón, Chile, siglo XIX. EN: http://www.memoriachilena.cl/archivos2/pdfs/MC0002464.pdf
  • Lota y el Carbón. EN: http://www.ojosdeohlsen.cl/chile__lota.htm