María Elena, comuna salitrera con historia

El pueblo es el único de Chile que tiene sus calles distribuidas según el diseño de la bandera del Reino Unido. En 1999 fue declarado monumento histórico su barrio cívico, con la ex Escuela Consolidada, pulpería, mercado, teatro, iglesia San Rafael Arcángel, sede del Sindicato N° 3, sucursal del Banco del Estado y la Asociación Social y Deportiva.

María Elena, comuna salitrera con historia

Situada en la región de Antofagasta, la comuna de María Elena debe su nombre a Mary Ellen Condon, quien fuera la esposa del primer administrador de la planta, Elías Cappelens Smith.

Inaugurada en 1926, junto a la desaparecida Pedro de Valdivia, fueron las oficinas salitreras más grandes que se construyeron, con una producción en conjunto que sobrepasaba el millón de toneladas por año.

En 1965, estas dos oficinas pasaron a manos del Estado a través de la Sociedad Química y Minera de Chile (SQM), la cual fue privatizada en 1980.

Años más tarde se transformaría en la única oficina salitrera activa del país, ya que la oficina Pedro de Valdivia cerraría definitivamente. Al cerrar esta última, muchos de sus trabajadores fueron reubicados en María Elena, aunque muchos otros emigraron a ciudades como Antofagasta, Tocopilla o Iquique.

En el año 2007 un fuerte sismo con epicentro a 80 kilómetros de María Elena, alcanzó una escala de 7,7 grados en la escala de Richter, afectando a las ciudades que componen la región de Antofagasta.

La casi totalidad de las viviendas antiguas de María Elena se derrumbaron o quedaron inhabitables, mientras que el hospital se derrumbó por completo.

Gracias a Claudio Castellón, que en 1977 fundó el Museo Antropológico de María Elena, los habitantes y visitantes pueden acceder al pasado prehispánico de esta comuna. Durante los 30 años que estuvo a cargo del museo, Castellón reunió cerca de 8 mil objetos arqueo-históricos, lo que lo llevó a ser premiado por el Gobierno Regional de Antofagasta con una medalla bicentenario 2010 por su aporte cultural en el siglo XX.

A mediados del 2010, el Gobierno, a través del Ministerio de Vivienda y Urbanismo; y el municipio, activaron un proceso de regularización para que María Elena deje de ser un campamento minero y se transforme en una ciudad saneada, que no dependa del salitre.

Ello implica que terrenos e inmuebles sean traspasados al municipio para permitir inversión del Estado, por ejemplo, con subsidios, además de instalar una sanitaria y una empresa eléctrica.

Esa ha sido hasta ahora la fórmula para que funcione la escuela, el municipio -que opera desde 1980- e incluso habilitar la casa para el alcalde.

La empresa provee los servicios básicos para las dos mil 700 edificaciones de la localidad, y que con la excepción de 10 familias que viven en Quillagua, 80 km al norte, no tiene población rural debido a su ubicación en pleno desierto.

La compañía maneja el hospital, donde se entregan los medicamentos porque no hay farmacia. El 79% de las viviendas está cedida por trabajo o servicio, mientras que el 13% es arrendada a SQM. No hay cobro de luz ni arriendo en inmuebles que están en comodato y se otorga de manera gratuita el servicio de luz y agua hasta 150 KW/hora y 21 mts {+3}, respectivamente.

Otros servicios son externos a SQM. Hay almacenes y un supermercado que reemplazaron a la pulpería, local que monopolizaba la entrega de alimentos y bienes de primera necesidad.

El pueblo es el único de Chile que tiene sus calles distribuidas según el diseño de la bandera del Reino Unido. En 1999 fue declarado monumento histórico su barrio cívico, con la ex Escuela Consolidada, pulpería, mercado, teatro, iglesia San Rafael Arcángel, sede del Sindicato N° 3, sucursal del Banco del Estado y la Asociación Social y Deportiva.

La Plaza de Armas está dividida en 8 jardines con igual número de pasillos que permiten el acceso desde cualquier punto. Al centro tiene un Odeón, donde antiguamente tocaba la retrera dominical. Cuenta con añosos Pimientos y Algarrobos que dan resguardo del calor de la pampa.

Maria Elena en la actualidad, es el único centro salitrero en actividad de chile, y el único centro productor de nitrato sódico natural del mundo. (se considera como único con población).