Tocopilla: del auge salitrero a los daños del terremoto

Una vez que acabó el ciclo salitrero, Tocopilla quedó como único puerto operativo del mineral, ya que en él se embarcaba el salitre producido en las dos únicas oficinas todavía activas: Pedro de Valdivia y María Elena. Un ferrocarril enlazaba el puerto con dichas oficinas. 

Tocopilla: del auge salitrero a los daños del terremoto

La comuna de Tocopilla fue fundada en 1843 como una caleta por el ingeniero francés Domingo Latrille Loustauneau. En aquellos años, en el lugar se instaló una pequeña fundición de cobre, la Sociedad Mineralógica de Tocopilla. Ahí se explotaban las guaneras de Punta Paquica y su bahía servía de puerto de embarque para el guano y el cobre. En 1870 se realizaron los primeros embarques de salitre del Cantón Toco y, en 1871, fue nombrada “Puerto Menor” por Bolivia.

Tras la Guerra del Pacífico, el apogeo del ciclo salitrero significó un fuerte impulso para el crecimiento urbano. En 1890 se construyó un ramal ferrroviario hasta Toco, de manera que la exportación de salitre aumentó.

Una vez que acabó el ciclo salitrero, Tocopilla quedó como único puerto operativo del mineral, ya que en él se embarcaba el salitre producido en las dos únicas oficinas todavía activas: Pedro de Valdivia y María Elena. Un ferrocarril enlazaba el puerto con dichas oficinas.

Desde la década de los años ochenta comenzaron a cerrarse las salitreras que habían quedado después de la caída del salitre en los años treinta, y por la sobrexplotación de los recursos pesqueros de la ciudad, las industrias del rubro tuvieron que cerrar quedando solo una en la actualidad, lo que causó gran desempleo y pobreza provocando el éxodo de la población en más de 10.000 habitantes, los que principalmente emigraron hacia la capital regional Antofagasta.

Otro aspecto que ha influido en la ciudad es el cobre, ya que desde 1915 funciona la gran termoeléctrica que abastece de energía a Chuquicamata. Esta pasó a ser de propiedad de CODELCO durante la estatización del cobre chileno, y posteriormente se hizo Sociedad Anónima en 1995.

Con la construcción de la central termoeléctrica, la ciudad ha desarrollado en esta última década un importante avance en el ámbito energético de la región, abasteciendo a importantes sectores mineros, industriales y urbanos del norte de Chile.

En noviembre de 2007 un fuerte sismo con epicentro a 35 km al este de Tocopilla, alcanzó una magnitud de MW 7,7 grados, afectando sobre todo a las ciudades de la Región de Antofagasta, sin embargo, éste gran sismo fue percibido desde el sur del Perú hasta Valparaíso, por el oeste, hasta Bolivia, norte de Argentina, Paraguay y centro-este del Brasil, con diversas intensidades.

Tocopilla fue la ciudad más afectada por el terremoto, como consecuencia hubo 2 personas fallecidas, 115 heridos, 2500 casas con derrumbes de diversa consideración, pocos colegios derrumbados y al menos 10.000 damnificados de alguna forma.

En aquel entonces el gobierno dispuso la entrega de recursos, casas provisorias y ayuda inmediata para la atención de la gente y la reconstrucción de las casas. A pesar de aquello, durante los primeros días hubo problemas con la entrega de víveres, además de que los pobladores demandaban más recursos para la reconstrucción en general de la ciudad.

Fuente: Municipalidad de Tocopilla.